Las difusas fronteras del Voyager 1

La vida cotidiana está muy lejos de parecerse a los mundos extremos de la naturaleza. A escalas astronómicas y niveles atómicos las cosas son muy diferentes a lo que uno está acostumbrado habitualmente. La idea de una “frontera cósmica” bien definida es un ejemplo ilustrativo, que nos muestra lo difícil que es entender y explicar el límite físico de una región, incluso cuando ésta es cercana y pequeña en comparación con el resto del universo…

Mi primer columna para Sin Embargo.

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Pobre Plutón… ahora, otra luna

Apenas en 2006 la Unión Astronómica Internacional  (IAU), agrupación que reúne a los astrónomos profesionales e investigadores, degradó al nuevo nivel de planeta enano Plutón. La razón, no justificada por muchos, fue esta: no cumple con el tercer punto de la definición de planeta. Bueno, ¿cuáles son esas reglas que todo cuerpo en el Sistema Solar tiene que cumplir para ser nombrado planeta?

Venus como exoplaneta

Telescopio Kepler y zona en el cielo que observa
El Telescopio Espacial Kepler ha resultado ser –hasta el momento– el instrumento más fructífero dedicado la caza de exoplanetas. Kepler observa simultáneamente cerca de 150 mil estrellas con la intención de detectar pequeñísimas variaciones en su luz, producto de los periódicos “mini-eclipses” del exoplaneta en su estrella.

Los últimos hallazgos de Kepler sin duda son muy interesantes y alentadores. Por ejemplo, el exoplaneta Kepler 22b, una “super Tierra” de 2.4 veces la masa terrestre y una distancia a su estrella tal que muy probablemente le permite mantener agua liquida –si es que la tiene–, es un fuerte candidato a ser habitable. Después, los casos de Kepler 20e y 20f, dos exoplanetas en el mismo sistema, probablemente rocosos, con tamaños parecidos a Venus y la Tierra respectivamente, pero con órbitas muy cercanas a su estrella. Sus temperaturas superficiales, por lo tanto, no son nada benévolas para albergar vida.

Un estudio reciente –además de revelador y fascinante– hecho con los resultados conjuntos de Kepler y otros telescopios muestra que los planetas en otras estrellas son el común denominador, más que algo raro y extraordinario: muy probablemente una de cada 2 estrellas como el Sol tienen al menos un planeta (solo en nuestra Galaxia existen varias decenas de millones de estrellas como el Sol).

Sin embargo, hasta el momento no tenemos evidencia de que los exoplanetas encontrados tengan organismos vivos como los conocemos en la Tierra. De hecho, no conocemos la densidad de muchos y por lo tanto no sabemos si están formados en su mayoría por tierra firme o grandes masas de agua líquida. Aún más, desconocemos totalmente la composición atmosférica de estos cuerpos -si es que la tienen. Entonces, ¿cómo investigar las posibles atmósferas en exoplanetas? ¿Contra que comparar los resultados? Una vía importante para responder estas preguntas podría venir este año –y no exactamente del embuste del “fin del mundo”.

Tránsito de Venus.

Entre el 5 y 6 de junio Venus atravesará el disco solar, es decir, transitará frente al Sol visto desde la Tierra. Este evento dará a los astrónomos la oportunidad de apuntar sus instrumentos hacia nuestro planeta vecino y estudiar su atmósfera. Mientras se da el tránsito, la luz del Sol atravesará la atmósfera venusina y muchos de sus componentes podrán ser detectados por espectrógrafos. Los datos obtenidos servirán para compararlos con atmósferas en exoplanetas y determinar qué tan similares o diferentes son.

Por supuesto, la investigación sobre Venus lleva ya muchos años, pero el fenómeno de tránsito posibilita observarlo de manera similar a como se hace con los exoplanetas. En efecto, si hay una manera de simular cómo se ve la atmósfera de un exoplaneta al pasar frente a su estrella, es mediante los tránsitos aquí en el sistema solar, y el de Venus será importantísimo.

Así que, mientras los astrónomos preparan sus instrumentos, ustedes apunten en la agenda 5 y 6 de junio, porque de otra manera estarán obligados a esperar hasta los años 2117 y 2125 cuando se den nuevamente sendos tránsitos de Venus (el primero será por la tarde y el segundo al mediodía… por si a alguien le interesaba saber).

Nota: Las medidas de seguridad para disfrutar del tránsito son indispensables.  Una sobreexposición a los rayos solares puede traer graves consecuencias para la vista. Observar el Sol a través de un telescopio, sin filtros adecuados, podría llevar a la ceguera permanente.

Lo mejor del 2012

El 2012 llegó y con él la oportunidad de disfrutar y conocer un poco más nuestro Universo. El año estará lleno de eventos increíbles y asombrosos, algunos de ellos irrepetibles dentro de los próximos 100 años. Por si fuera poco, este año nos dará la oportunidad de pensar críticamente, de sacar a flote nuestro escepticismo y desterrar una gran cantidad de mitos, leyendas y embustes entorno al 2012.

A continuación les dejo una muestra de los mejores eventos para el 2012 y que deben ir directo a su calendario. De los detalles de cada evento hablaremos en próximas entradas.

Enero
4 Lluvia de meteoros cuadrántidas.

Marzo
14 Venus y Júpiter en conjunción. Muy cerca uno del otro al atardecer.
17/18 Segunda opción para Maratón Messier.
24/25 Primera opción para Maratón Messier.

Abril
15 Saturno en oposición. La mejor temporada del año para observarlo.

Mayo
20 Eclipse anular de Sol.

Junio
5-6 Transito de Venus.

Julio
15 Ocultación de Júpiter por la Luna.

Agosto
10-12 Lluvia de meteoros perseidas.
6-20 Llegada de Curiosity a Marte.

Septiembre
29 Urano en oposición. La mejor temporada del año para observarlo.

Octubre
21/22 Lluvia de meteoros oriónidas.

Noviembre
13 Eclipse total de Sol.
17/18 Lluvia de meteoros leonidas.
27 Venus y Saturno en conjunción. Muy cerca uno del otro al amanecer.
28 Eclipse penumbral de Luna.

Diciembre
12-14 Lluvia de meteoros gemínidas.
21 El no-fin del mundo. De esto hablaremos TODO el año.

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