La tormenta perfecta para estudiar Marte

Una de las tormentas de polvo más severas jamás observadas en Marte se ha producido durante la última semana y media. El temporal marciano ha provocado que el rover Opportunity de la NASA suspenda las operaciones científicas, pero también ofrece una ventana para que otras cuatro naves espaciales aprendan de los remolinos de polvo.

La NASA tiene tres naves espaciales investigando el planeta rojo, cada una equipada con cámaras especiales y otros instrumentos atmosféricos. Además, el rover Curiosity de la NASA ha comenzado a ver un aumento en el polvo en su ubicación en Gale Crater.

Los científicos de la NASA ven una oportunidad en eventos como este para estudiar qué sucede ahora y qué sucedería con las futuras misiones robóticas y humanas.

Las tormentas de polvo son una característica frecuente en Marte, que ocurre en todas las estaciones. Ocasionalmente, pueden convertirse en tormentas regionales en cuestión de días y, a veces, expandirse hasta envolver al planeta. Se estima que estas enormes tormentas a escala planetaria ocurren una vez cada tres o cuatro años de Marte (de seis a ocho años terrestres); la última fue en 2007. Pueden durar semanas o incluso meses como máximo.

La tormenta actual sobre Opportunity, que aún está creciendo, cubre 35 millones de kilómetros cuadrados de superficie marciana, aproximadamente una cuarta parte del planeta.

Los miembros de la “familia” de naves espaciales de la NASA en Marte a menudo se comunican y ayudan mutuamente. Los orbitadores y los robots exploradores también ofrecen diferentes perspectivas sobre el terreno marciano, permitiendo que su ciencia se complemente.

Afortunadamente, Curiosity tiene una batería de energía nuclear. Eso significa que no enfrenta el mismo riesgo que la Opportunity con energía solar.

Desde 2007, los científicos han estado esperando un evento que casi envuelva el planeta. Aunque las tormentas nunca cubren realmente todo el globo de Marte, en 1971 una de estas tormentas dejó solo los picos de los volcanes en la zona de Tharsis asomándose sobre el polvo.

Si se “globaliza”, la tormenta ofrecerá una nueva imagen del clima marciano. Aunque también se espera que los robots marcianos se encuentren en buen estado para continuar trabajando.

Con información de NASA.

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