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Así será la última semana de Cassini

Cassini en Saturno (NASA)

Cassini será recordada como una de las sondas más exitosas en la historia de la exploración espacial. Desde que fue lanzada en 1997, continuando con su llegada a Saturno en 2004, la misión pudo mostrarnos la majestuosidad de los anillos, de las lunas y de las extrañas formas en las nubes altas del gigante de gas, pero además, nos dotó de un conocimiento científico mucho más profundo sobre la diversidad de los mundos que habitan nuestro Sistema Solar.

En abril de este año, Cassini comenzó la fase final de su misión, llamada Grand Finale, que culminará el 15 de septiembre cuando se sumerja en la atmósfera de Saturno y nos envíe conocimientos únicos sobre su atmósfera superior. Pero al mismo tiempo, será el fin: después de perder contacto con la Tierra, el robot espacial se quemará como un meteoro. Será la primera vez que un dispositivo creado por el ser humano explore esa región de Saturno, pero también será la primera cuyo dramático final de misión quedará marcado en nosotros con nostalgia, algo de tristeza, pero también asombro y admiración.

Cassini en Saturno (NASA)

Se espera que la nave pierda el contacto con la Tierra dentro de uno o dos minutos después de comenzar su descenso en la atmósfera superior de Saturno. Pero en su viaje, 8 de 12 instrumentos científicos se mantendrán operando. En particular, el espectrómetro denominado INMS, analizará la composición de la atmósfera y devolverá importantes datos sobre la formación y evolución del planeta gigante; los días anteriores serán dedicados a captar imágenes; la nave se mantendrá muy activa hasta el último momento.

Este es el itinerario que la NASA ha preparado para la última semana de Cassini:

  • 9 de septiembre. Cassini hace el último de 22 pasos entre Saturno y sus anillos; pasa a 1,680 kilómetros sobre las capas altas de sus nubes.
  • 11 de septiembre. Cassini hace un sobrevuelo lejano por Titán, luna más grande de Saturno. A pesar de que la nave espacial estará a 119 mil 049 kilómetros de distancia, la fuerza gravitacional de Titán ralentizará ligeramente la nave a medida que avanza. Unos días más tarde, en lugar de cruzar por las capas más externas de la atmósfera de Saturno, Cassini se sumergirá en el fondo del planeta y sucumbirá a la fricción y al calentamiento.
  • 14 de septiembre. Las cámaras de alta resolución de Cassini hacen las últimas tomas y envían imágenes de las auroras de Saturno, los vórtices en sus polos, las lunas Titán y Encelado, la corriente hexagonal alrededor del polo norte del planeta y parte de los anillos.
  • 14 de septiembre (16:45 Centro de México / 18:45 Chile) (5:45 p.m. EDT). Cassini gira su antena apuntando hacia la Tierra; comienza un enlace de comunicaciones permanente hasta el final de la misión; devuelve sus imágenes finales y otros datos recogidos en el trayecto.
  • 15 de septiembre (2:37 Centro de México / 4:37 Chile)(3:37 a.m. EDT). El descenso final comienza. La nave gira durante 5 minutos para posicionar el INMS para un muestreo óptimo de la atmósfera; desde este momento y hasta el final de la misión transmite datos en tiempo real.
  • 15 de septiembre (6:53 Centro de México / 8:53 Chile) (7:53 a.m. EDT). Cassini entra en la atmósfera de Saturno. Sus propulsores se mantienen al 10 por ciento de su capacidad para mantener la estabilidad en la dirección, esto permite que la antena de alta ganancia siga apuntando hacia la Tierra, transmitiendo datos continuamente.
  • 15 de septiembre (6:54 Centro de México / 8:54 Chile)(7:54 a.m. EDT). Los propulsores de la Cassini llegan al 100 por ciento de su capacidad, pero la atmósfera de Saturno ahora controla por completo la orientación de la nave; la antena de alta ganancia deja de apuntar hacia la Tierra. En este momento, a unos 1,510 kilómetros por encima de las nubes de Saturno, la comunicación con Cassini cesa; la misión de exploración concluye. Cassini se enciende como un meteorito y deja a su paso una estela de luz de diversos colores.

El Gran Final de Cassini (NASA)

Hasta el último segundo, Cassini intentará informarnos cómo le va, qué ve, qué deja atrás.

La leyenda de la nave, que nosotros vimos en un su Gran Final, comienza. ¡Gracias Cassini!

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