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El Hubble encuentra una galaxia masiva, lejana y muerta.

Si la invención del telescopio cambió nuestra visión del Universo, el descubrimiento y confirmación de la existencia de las lentes gravitacionales amplió nuestra frontera cósmica.

Predichas por Einstein en sus trabajos de relatividad general, las lentes gravitacionales son producto de la deformación del espacio-tiempo a consecuencia de la gran masa contenida en los cúmulo galácticos. Al igual que las lentes de cristal, las gravitacionales nos permiten observar y estudiar más allá de los límites regulares. Es como si pudiéramos ver lo que pasa detrás de un edificio enorme, con sólo mirar de reojo.

Y esta imagen tomada por el Telescopio Espacial Hubble, producida precisamente con el efecto de la lente gravitacional, ha sorprendido a los astrónomos: es el primer ejemplo de una galaxia compacta pero masiva, en forma de disco, con movimiento de rotación rápido y que dejó de formar estrellas sólo unos pocos miles de millones de años después del big bang.

Los investigadores aseguran que observar este tipo de galaxias tan tempranas en la historia del Universo, desafía la comprensión actual sobre cómo las galaxias masivas se forman y evolucionan. Los astrónomos esperaban ver un caótico frenesí de estrellas formadas a través de fusiones galácticas. En su lugar, hay evidencia de que las estrellas nacieron en un disco en forma de panqueque. La galaxia, llamada MACS 2129-1, se considera “muerta” porque ya no esta formando estrellas. Esto es común en las galaxias elípticas, pero no en las espirales, donde hay cuneros estelares y estrellas jóvenes por doquier.

La imagen orilla a los astrónomos a repensar sobre cómo se consumen y evolucionan las galaxias elípticas y espirales mas recientes y cercanas a nosotros. “Quizás hemos sido ciegos al hecho de que las primeras galaxias (muertas) podrían ser discos, simplemente porque no hemos sido capaces de detectarlas”, dijo el líder del estudio Sune Toft del Centro de Cosmología Oscura en el Instituto Niels Bohr, Universidad de Copenhague. Sin embargo, se desconoce por completo porqué la galaxia dejó de producir estrellas y además, el papel de este tipo de galaxias muertas en los modelos de evolución galáctica.

MACS 2129-1 es tres veces más masiva que la Vía Láctea, pero sólo la mitad del tamaño. Las mediciones de velocidad de rotación realizadas con los telescopios VLT, del European Southern Observatory (ESO) en Chile, mostraron que el disco galáctico gira unas dos veces más rápido que la Vía Láctea.

Los resultados de la investigación se publican en la edición del 22 de junio de la revista Nature.

Más información en el HubbleSite.

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