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El fabuloso hogar de una gigante

Esta hermosa postal del Telescopio Espacial Hubble revela un fabuloso y joven cúmulo de estrellas, conocido como Westerlund 1, a sólo 15,000 años luz de nosotros.  El grupo estelar, que se ubica en dirección de la constelación de Ara, contiene uno  de los astros más grandes descubiertos hasta ahora.

Light travels through space at just under 300 000 kilometres per second! This staggering speed is used to calculate astronomical distances; although often misinterpreted as a unit of time (due to its misleading name), a light-year is actually a unit of astronomical distance, and is defined as the distance that light travels in a year. For reference, this is around nine trillion kilometres… but it’s a little tricky to visualise! With this in mind, 15 000 light-years may sound like a truly huge distance, but compared to the vastness of the cosmos, it’s really quite nearby. In fact, an object sitting 15 000 light-years away would not even be outside our home galaxy, the Milky Way. This is roughly the distance between us and a young super star cluster known as Westerlund 1, home to one of the largest stars ever discovered. Stars are classified according to their spectral type, surface temperature, and luminosity. While studying and classifying the cluster’s constituent stars, astronomers discovered that Westerlund 1 is home to one of the largest stars ever discovered, originally named Westerlund 1-26. It is a red supergiant (although sometimes classified as a hypergiant) with a radius over 1500 times that of our Sun. If Westerlund 1-26 were placed where our Sun is in our Solar System, it would extend out beyond the orbit of Jupiter. Most of Westerlund 1’s stars are thought to have formed in the same burst of activity, meaning that they have similar ages and compositions. The cluster is relatively young in astronomical terms — at around three million years old it is a baby compared to our own Sun, which is some 4.6 billion years old.

Crédito: ESA/Hubble & NASA

Las estrellas pueden clasificarse usando algunas de sus características principales, como tipo espectral, temperatura superficial y luminosidad. En el caso de Westerlund 1, se descubrió que es el hogar de una estrella enorme, denominada Westerlund 1-26. Pero cuando digo enorme, es enorme: se trata de una monstruosa supergigante roja (aunque a veces clasificada como hipergigante) con un radio de más de 1,500 veces la de nuestro Sol. Si Westerlund 1-26 fuera colocado en el centro del Sistema Solar, se extendería más allá de la órbita de Júpiter.

Se cree que la mayor parte de las estrellas en Westerlund 1 se han formado al mismo tiempo, un evento que los astrónomos llaman “brote estelar”; esto significa que los astros tienen edades y composiciones similares. El cúmulo es relativamente joven en términos astronómicos —alrededor de 3 millones de años—, es un bebé, comparado con nuestro propio Sol, que tiene unos 4.600 millones de años.

Información del sitio de la NASA-ESA-HST

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